Sacre Grotte Vaticane (Tombe dei Papi) - Ingresso gratuito
Aperte ogni giorno dalle 7 alle 18 (aprile-marzo) e dalle 7 alla 17 (ottobre-marzo). L'ingresso è dal transetto destro di S. Pietro.
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Grotte vaticane
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Le Grotte Vaticane si estendono sotto la navata centrale della Basilica di San Pietro , tre metri sotto l'attuale pavimento, dall'altare maggiore (il così detto altare papale ) sino a circa metà della navata; formano una vera e propria chiesa sotterranea che occupa lo spazio tra l'attuale pavimento della basilica e quello della antica basilica costantiniana del IV secolo. Gli angusti spazi, caratterizzati da volte a botte ribassate, furono scavati dagli architetti rinascimentali per preparare le fondamenta dell'attuale basilica. La pianta delle grotte vaticane, che si diramano in nicchie, corridoi e cappelle laterali, è quella di una chiesa a tre navate (le così dette grotte vecchie ) con cappelle che ospitano le sepolture dei papi; l' abside semicircolare della chiesa, con cappelle e monumenti funebri, (le così dette grotte nuove ) ha come centro ideale la cappella di San Pietro , alla quale corrisponde, sopra le grotte, l'altare papale e, nella necropoli sotterranea, la tomba dell' Apostolo Pietro , il primo papa romano. Le grotte vaticane costituiscono un complesso monumentale suggestivo per le tante memorie storiche. Oltre a custodire le tombe di numerosi pontefici, le grotte sono ricche di opere d'arte provenienti dall'antica basilica.
Sotto le grotte si estende una necropoli con antichi sepolcri cristiani e la zona sacra della tomba di San Pietro. Tra le opere d'arte notevoli conservate nelle grotte vanno almeno ricordati i frammenti di affreschi attribuiti a Pietro Cavallini , opere in bronzo di Antonio Pollaiolo (ornamenti della tomba di Papa Sisto IV , scolpita nel 1493 ) e sculture di Arnolfo di Cambio (monumento funebre di Papa Bonifacio VIII )
Le sepolture Farsi seppellire nelle Grotte Vaticane, vicino alla tomba di Pietro, è stato il desiderio di molti papi, re e regine; così come lo fu per i primi cristiani e anche per i pagani. Tra le più antiche personalità sepolte nelle Grotte ricordiamo l'appena venticinquenne papa tedesco Gregorio V ( 996 - 999 ), l'imperatore Ottone II (morto a Roma nel 983 ) e Adriano IV ( 1154 - 1159 ), unico papa inglese della storia; papa Bonifacio VIII ( 1294 - 1303 ), che proclamò il primo Anno Santo del Giubileo e che riposa sotto la splendida scultura di Arnolfo di Cambio ; papa Pio VI Braschi (morto prigioniero dei francesi nel 1779 ) è racchiuso in un sarcofago paleocristiano, ma rivive nel marmo in cui Antonio Canova lo immortalò in preghiera. Tra i re, ancora Giacomo III Stuart e i suoi figli, come pure la regina Cristina di Svezia ( 1626 - 1689 ), attigua alla nicchia di Giovanni Paolo II e a pochi passi da quella cripta della Confessione il papa polacco è stato tante volte a pregare, come il papa Braschi del Canova. Se si eccettuano gli ultimi Papi sepolti nelle Grotte Vaticane ( Benedetto XV , Pio XI e Pio XII , Paolo VI , Giovanni Paolo I e II), molti Pontefici del passato preferirono invece essere sepolti altrove: Pio IX , per esempio, riposa nella basilica di San Lorenzo fuori le Mura , Leone XIII in San Giovanni in Laterano . Pio XI, morto nel 1939 , desiderò così ardentemente essere sepolto “quanto più vicino fosse possibile alla Confessione di Pietro” che il suo successore, Pio XII, ordinò una vasta campagna archeologica intorno alla tomba di Pietro per stabilire l'autenticità di quel luogo.
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